Гарри Гаррисон "Крыса из нержавеющей стали".

 

В далёком будущем человечество, заселившее множество планет и образовавшее Лигу Миров, практически забыло слово "преступление". Это, конечно же, хорошо. Но есть одно но. В мире всеми довольных обывателей редким людям, с отличным от других мышлением и взглядами на жизнь не умереть от скуки или не сойти с ума весьма и весьма непросто.

Именно с таким человеком мы и знакомимся в романе. Джеймс ди Гриз нашёл для себя отличное средство от скуки: противостояние законам. Его называют Крысой из нержавеющей стали. Это прозвище часто звучит в новостях. В сюжетах о дерзких ограблениях и прочих авантюрах. Это и есть стиль жизни главного героя романа. 

В очередной раз сменив внешность, Джим приступает к претворению в жизнь своего очередного рискованного плана. На этот раз он решает ограбить магазин "Моранс". Это должно быть не так уж и сложно.

Должно быть. А на деле оказывается, что не все полицейские пошли на поводу у бывалого космического авантюриста. Нашёлся кто-то, кто разгадал его планы и теперь организовал довольно грамотное преследование. Крыса, выслеживаемая злыми котами, мечется в поисках безопасной норы. И находит её. Кажется... Длинный коридор с запертыми дверями. Нарастающий шум погони за спиной. И лишь одна открытая дверь. В комнате за дверью - человек. Крысу загнали в ловушку.

Незнакомец в комнате - глава Специального Корпуса, организации, берегущей покой простых граждан (ведь преступления, хоть и почти искоренены, но всё же ещё встречаются, пока). Но вместо того, чтобы лишить свободы незадачливого авантюриста, ему предлагается работа. Сложная и интересная, такая, которая определённо ему понравится. Ведь кроме тех, для кого преступления - способ выразить свой протест реалиям нынешней жизни, есть и другие, убивающие просто ради удовольствия. И раз уж ди Гризу необходим риск, чтобы почувствовать себя счастливым, почему бы не пустить его энергию в нужное русло? Сам его нежданный работодатель представляется как Инскипп. Джиму хорошо известно это имя. Инскипп по прозвищу Неуловимый, вор, некогда орудовавший на просторах обитаемой галактики. И он решил оставить свою незаконную деятельность в прошлом и встать на стражу порядка. Надо же...

Джим взвешивает все "за" и "против" и соглашается. Правда, уже через несколько дней понимает, что здорово ошибся в своём выборе. Новая жизнь не спасала от скуки, скорее, наоборот. Разве что самому найти себе интересное занятие?

И занятие действительно находится. Не ахти какое, но лучше, чем ничего. На космической верфи одной из планет строится вполне себе боевой крейсер. Нет, по документам-то корабль вполне безобидный, но прицепить к эдакому чудищу пушки - дело пары минут. Никто в Специально Корпусе не проявляет никакого энтузиазма по данному вопросу. Что ж, придётся действовать в одиночку. Чай не впервой. А что попутно нарушил пару-тройку законов, так оно даже к лучшему, давно пора было уходить из Специального Корпуса.

Он и уходит, украв космический корабль и начинает распутывать заинтересовавшее его.

После проведения собственного расследования, Джим выясняет, что руководство планеты тут совершенно ни при чём. Они, в отличие от бывалого авантюриста, к тому же заскучавшего без работы, не сумели сложить один и один и даже не подозревают, что за космический корабль строится на их верфи.

Продолжив разбирательство, ди Гриз добирается до истины. Всё это придумала и, надо сказать, мастерски воплотила в жизнь одна, правда, очень неординарная, девушка, Анжела. Её поступки непонятны. Зачем ей понадобился боевой крейсер? Деньги? Власть? Но ведь этого можно достичь куда менее эффектными методами. 

Так или иначе, в этот раз девушка обводит Джима вокруг пальца и исчезает. Вместе с достроенным и готовым к эксплуатации линкором. И вскоре начинаются набеги на мирных жителей, грабёж и убийства. Естественно, главная цель - те, кто побогаче, но попавшим под горячую руку беднякам тоже не позавидуешь. Очевидно, Анжела набрала команду, вряд ли ей под силу в одиночку управлять громадным космическим кораблём, и занялась космическим пиратством.

И эту проблему надо было как-то решать. И не только потому, что он теперь вроде как должен защищать закон. Кража космического корабля Специального Корпуса явно поставила точку в их недолгом сотрудничестве. Джима заинтересовали ум и красота девушки. Если бы не её жестокость... Но так или иначе, сейчас нужно найти линкор вместе с бесчинствующей командой и, самое главное, зачинщицей всего этого безобразия и положить конец набегам на мирных жителей. Найти. Это звучало не слишком просто. Гораздо проще было сделать так, чтобы Анжела сама начала искать его. Лишённый поддержки Специального Корпуса, Джим, тем не менее, придумывает план действий и начинает приводить его в действие в одиночку. Не впервой. Кто в первую очередь может пострадать от свежеобъявившихся космических пиратов? Естественно, достаточно состоятельные люди. А поэтому стоит превратиться в такого человека. Скажем, в миллионера, который в такое-то время будет в полном одиночестве лететь к недавно приобретённой планете. Информацию об этом занимательном факте подсунули прессе в надежде, что Ангелина читает газеты и сделает определённые выводы из подсунутой ей информации. 

Свежеиспечённый миллионер, Джим ди Гриз, в назначенное время поднялся на борт собственного космического корабля и взял курс на "свою" планету. Больше всего он волновался о том, что он до неё может и долететь. Это будет означать, что план, казавшийся таким безупречным, просто не сработает. И что тогда?

Однако, всё выходит так, как было задумано. Корабль лже-миллионера берут на абордаж. Самое время хватать зачинщицу всего этого безобразия и доставлять в Спец Корпус. Или не доставлять. В любом случае, нельзя давать ей возможность бесчинствовать и дальше. 

Но девушка снова ускользает. 

Следующая их встреча происходит на одной из небольших планет, на которой в данное время ведётся война за власть. Девушка обосновалась на мелкой полуфедеральной планете и, ловко используя для этой цели одного из князей, претворяла в жизнь свои планы. Она рвалась к власти и имела все шансы её заполучить, устроив революцию на некогда мирной планете. Девушка сменила внешность и  имя. Теперь она звалась Энжела. Постепенно парень подобрался к князю, через которого действовала девушка. И, наконец, получил возможность лично увидеть своего беглого ангела. Перед началом погони за Анжелой ди Гриз сменил внешность, так что девушка, казалось бы, его не узнала. И даже, кажется, начала доверять. Особенно после того, как Джим спас её от покушения.

Побеседовав с ней, Джим понимает всю глубину проблемы. Анжела (именно это и было её настоящее имя) отчаянно красива, но, как выясняется, так было не всегда. Она показывает ди Гризу фотографию девочки, в которой тот не сразу опознаёт её саму. Не то, чтобы уродству девочки на фотографии была причиной какая-то отдельная черта, нет, но в сумме все черты лица производят довольно отталкивающее впечатление.

Такой родился нынешний ангел во плоти. Несложно представить себе отношение к такой девочке окружающих. Пока она была ребёнком, Анжела молча терпела, но после того, как выросла, решила положить конец бесконечным насмешкам. Ей нужна была пластическая операция, но денег на неё не было. Единственный шанс - взять без спроса. И девушке показалось вполне логичным, чтобы за её будущую красоту рассчитались те, кто измывался над ней, пока она была ребёнком. Она начала воровать. Если её пытались остановить, она убивала без сожаления. Сами виноваты.

В конце концов, сознание привыкло к тому, что убийство - это обычное дело, не стоит и жалеть. К тому времени, после многочисленных пластических операций,  тело стало очень красивым. Но какой стала душа? Похоже, сейчас она испытывает патологическую потребность в убийстве.

История потрясла Джима. Но возможно, девушке ещё удастся помочь. Психологи исследуют всю глубину изуродованной психики и скажут, как можно решить эту проблему. Ангелина снова станет человеком, перестанет быть одержима убийством. Но вряд ли она на это согласится. Она давно разучилась доверять людям. 

К слову сказать, девушка тоже сразу узнала в Джиме того парня, который раскрыл её замысел с крейсером и лишил её корабля. Конечно, она не сердится, сейчас, по крайней мере. Но предлагает ди Гризу продолжить претворять в жизнь план с революцией, в результате которой они могут прийти к власти на этой планете. Вдвоём.

Не сказать, чтобы Джиму так уж нравилась эта идея, но не арестовывать же девушку. Со Специальным Корпусом он рассорился, да и что они с ней сделают, если он им её отдаст? Девушка даже согласна бросить эту затею с революцией и сбежать, если найдётся место, которое устроит их обоих. 

Её решение меняется мгновенно. Звонок по видеофону отвлёк внимание Анжелы, она выслушала, своего незримого собеседника, взяла из ящика стола пистолет и направила его на Джима. 

Пока они разговаривали, корабли Специального Корпуса сели на планету. Именно это известие заставило девушку столь внезапно поменять своё мнение о Джиме ди Гризе. И, заодно, свои планы. 

Но убить ди Гриза она уже не успела. Агенты Специального Корпуса появились очень вовремя. На девушку надели наручники и увели. Инскипп, руководивший группой захвата, на удивлённый вопрос Джима о том, каким образом его нашли и зачем вообще искали после того, как он столь недвусмысленно заявил о своём намеренье покинуть службу в Специальном Корпусе, ответил, что перспективные агенты могут себе позволить работать настолько своевольно, но это не значит, что они подали в отставку. Руководитель Специального Корпуса пообещал, что специалисты сделают всё, чтобы помочь девушке избавиться от её патологической страсти к убийству. Кроме того, немного придя в себя, она, скорее всего, станет отличным агентом Специального Корпуса и у них с Джимом есть все шансы стать супер командой.